Voorgekoelde koelboxen gaan voedselverspilling en ondervoeding tegen

gomango wil op grote schaal gekoeld transport in India mogelijk maken

India is één van de grootste producenten ter wereld van groenten, fruit en zuivelproducten – en toch is ondervoeding er aan de orde van de dag. De Wereldgezondheidsorganisatie WHO schat dat 43% van de Indiase kinderen jonger dan vijf jaar lijdt aan ondergewicht. 'De oorzaak is niet zozeer een gebrek aan voedsel, maar de toegankelijkheid ervan', vertelt Naren Tallapragada. Samen met een medestudent wil hij voedselverspilling in India tegengaan met een netwerk van koelboxen.

India kampt al jaren met voedselverspilling door slechte opslagfaciliteiten, inefficiënte logistiek en verouderde vrachtwagens. In het warme en vochtige Indiase klimaat bederven grote hoeveelheden voedsel op weg van teler naar consument. 'Naar schatting rijden er in heel India evenveel koelwagens rond als in de staat Massachusetts', zegt Naren Tallapragada, een Amerikaanse promovendus in systeembiologie aan de Universiteit van Harvard. Als zoon van Indiase immigranten bezoekt hij regelmatig het geboorteland van zijn ouders en was hij zelf getuige van voedselverspilling. 'In India leven rijk en arm vlak naast elkaar. Iedereen kent daardoor de stapels bedorven voedsel die er soms langs de weg liggen.'

Innovatief en realistisch

Naren Tallapragada kreeg het idee om de voedseldistributie efficiënter aan te pakken tijdens een college over ontwerpdenken aan de Harvard Business School. Hij ontmoette daar Francesco Wiedemann, een student uit Duitsland en onderzoeker aan het Massachusetts Institute of Technology (MIT). Samen richtten ze gomango op met als doel om de voedseldistributie in India te verbeteren ondanks de ongelofelijke complexiteit van dit land en de vele hindernissen waar ze tegenaan liepen. 'Ons idee moest zowel innovatief als realistisch zijn', aldus Naren Tallapragada. 'Het is makkelijk om te roepen dat alle Indiase bedrijven koelwagens moeten kopen. Maar daar is gewoon niet genoeg geld voor. Goed ingevoerde experts waarschuwden ons hiervoor.'

Voorgekoelde koelboxen

Het idee van deze twee studenten is om een netwerk van modulaire koelboxen te creëren waarmee ook gewone vrachtwagens verse producten kunnen vervoeren. Het gomango-concept lijkt zodoende enigszins op het bestaande roulatiesysteem voor pallets: telers, distributeurs en handelaren gebruiken allemaal dezelfde voorraad aan vooraf gekoelde boxen om hun goederen te vervoeren. Nadat ze hun bestemming hebben bereikt, slaat één van de samenwerkingspartners de koelboxen op in een koelhuis – klaar voor het volgende transport. Naren Tallapragada: 'Ons idee geeft telers en distributeurs de mogelijkheid om goedkoop hoogwaardige koelboxen te huren. Door een netwerk van koelboxen te creëren, komt gekoeld transport ook binnen het bereik van bedrijven met beperkte financiële middelen.'

De Rabobank-MIT 'Food and Agribusiness'-innovatieprijs

In april 2016 won gomango de allereerste Rabobank-MIT 'Food and Agribusiness'-innovatieprijs. De uitreikingsceremonie werd bijgewoond door de CEO van Rabobank North America Wholesale, Rajiv Singh. 'Wij juichen het initiatief van gomango toe om voedselsystemen te innoveren met als doel een grote maatschappelijke impact in India te bewerkstellingen door meer voedsel op betaalbare en duurzame wijze naar de markt te brengen', aldus Rajiv Singh. P.G. Ganesh, hoofd van de Indiase Rabobank-afdeling Food & Agribusiness Research and Advisory, is ook enthousiast over gomango: 'Gefragmenteerde productiesystemen zoals die in India schreeuwen om dergelijke betaalbare bottom-up-oplossingen.'

Enthousiasme

gomango gaat nu verder met de volgende stap van het project door de koelboxen zelf alsmede de doelmatigheid van het voorgestelde netwerk te testen. Naren Tallapragada: 'We gaan het netwerk eerst op kleine schaal uitproberen. Het wordt interessant om te zien wat er gebeurt als vissers onze boxen gebruiken om hun vangst naar steden verder in het binnenland te vervoeren – waarna mangotelers hun fruit weer in dezelfde koelboxen terugsturen naar de vissers. Er moeten nog veel tests worden gedaan voordat we ons idee op grote schaal kunnen introduceren. De markt reageert gelukkig bijzonder enthousiast. Een groot aantal investeerders en partners is geïnteresseerd in het opzetten van een proefproject.'

Rechtstreeks contact

Op dit moment richt het gomango-team zich op het bestendigen van hun relatie met potentiële investeerders en klanten in India. 'Onze interactie met potentiële investeerders en partners verliep tot nu toe meestal virtueel', zegt Naren Tallapragada. 'Dat kan echter nooit op tegen de kracht van een persoonlijke ontmoeting. Om ons plan te verwezenlijken zijn we afhankelijk van de steun van mensen die in ons geloven.'

Foto: Francesco Wiedemann (links) & Naren Tallapragada (rechts)
Credits: Evgenia Eliseeva/Harvard Innovation Lab