Een rooskleurige toekomst voor vertical farming

Investeerders geïnteresseerd in verticale landbouw

In diverse wereldsteden verbouwen bedrijven al het hele jaar door indoor voedsel dankzij nieuwe ontwikkelingen op het gebied van LED –verlichting, machine learning en hydrocultuur. Direct onder de neus van de voedselbehoevende stedeling.

Drieëndertig meter onder de grond van een drukke wijk in Londen voltrekt zich een high-tech landbouwrevolutie. Growing Underground is een van de vele indoor farms die de laatste jaren is ontstaan. Niet alleen brengen deze bedrijven voedselproductie naar de stad, ze verlichten ook de druk op bestaande landbouwgrond, mijden pesticiden en gebruiken minder water dan traditionele landbouwbedrijven.

Met een stedelijke bevolking die als paddenstoelen uit de grond schiet, ontgaat ook voortuitstrevende beleggers het potentieel van deze overdekte landbouw niet. Alleen al in 2017 ontvingen AeroFarms, Bowery en Plenty – drie van de grootste vertical farms in de VS – meer dan 250 miljoen dollar (ruim 200 miljoen euro) aan investeringsgelden. Het enthousiasme van deze durfkapitalisten vindt wereldwijd weerklank.

In 2017 haalden drie vertical farms 250 miljoen dollar op

- #Kickstartfood

Stadslandbouw biedt oplossing voor veel problemen

“Het durfkapitaal stroomt van alle kanten binnen”, zegt Steven Dring, mede-oprichter van Growing Underground, dat haar allereerste financiële prospectus (Serie A) presenteert in februari 2018 en onder andere levert aan detailhandelaren als Marks & Spencer, Waitrose en WholeFoods. “De stadslandbouwsector belooft groot te worden, omdat het een oplossing biedt voor belangrijke issues als voedselzekerheid, oprakende hulpbronnen, inflatie van voedselprijzen en duurzaamheid. Dat leidt tot exponentiële groei op de markt; daarom doen investeerders mee.”

Oogsten onder de grond

Velen in de sector zien de inzet van moderne technologie al een manier om belangrijke problemen in ons voedselsysteem te tackelen. Volgens Bowery’s CEO en mede-oprichter Irving Fain, ligt landbouw ten grondslag aan vele problemen, inclusief honger, gezondheid, aantasting van het milieu en schaarste van bronnen.

“Onze gewassen groeien tweemaal zo snel met 90% minder water “

- Irving Fain, CEO en medeoprichter Bowery

Gecontroleerde high-tech omgeving

“Meer dan 70% van onze watervoorraad wordt gebruikt voor landbouw,” aldus Fain. “Intussen gebruiken we alleen al in de VS 700 miljoen pond ( 317,500 ton) pesticiden per jaar. Dat is niet alleen slecht voor de aarde, het is ook een ongelooflijke verspilling van natuurlijke hulpbronnen. Naarmate de technologie zich ontwikkelde, zagen wij mogelijkheden voor die technische innovaties in een landbouwkundige omgeving. Zo zijn we Bowery gestart.”

Kweek van slaplantjes bij Bowery

Bowery heeft een eigen hightech groeisysteem, waarin zij automatisering combineren met kunstmatige intelligentie en machine learning om de groei van de planten non-stop te controleren. “We kunnen een gecontroleerde omgeving creëren die ideaal is voor het voedsel dat we verbouwen en die het hele jaar door consistent is”, vertelt Fain. “We gebruiken geen pesticiden, schimmel- of insectenbestrijdingsmiddelen. Onze gewassen groeien tweemaal zo snel als bij traditionele landbouw, terwijl we 90% minder water verbruiken. Dit is een grote stap vooruit.”

Boerderij naast de deur

Een ander groot voordeel van stadslandbouw ten opzichte van traditionele landbouw is dat de klant dichtbij is. “Er zijn vijf ‘mediterrane’ klimaten in de wereld die bevorderlijk zijn voor de groei van vers fruit en groente in het veld op grote schaal”, zegt Matt Barnard, medeoprichter en CEO van Plenty. Zijn bedrijf bouwt een wereldwijd netwerk van field-scale farms direct naast stadswijken om klanten smakelijke, verse producten te bezorgen, direct van de boerderij op het bord.

”Ons landbouwsysteem dwingt ons tot complexe bevoorradingsketens”

- Matt Barnard, mede-oprichter en CEO Plenty

“Ons huidige landbouwsysteem is gebaseerd op een buitenomgeving die we niet kunnen controleren. Dat dwingt ons tot complexe bevoorradingsketens, die ten koste gaan van het milieu en de producten die we eten”, aldus Barnard. “In de VS moeten fruit en groente minstens 3000 kilometer reizen voordat ze het bord bereiken. Dit duurt meestal langer dan een week en onderweg verliezen ze 45% van hun voedingswaarde. Bij Plenty willen we producten leveren die geteeld zijn en smaken zoals de natuur het heeft bedoeld, overal en tegen een betaalbare prijs.”

Plenty's muur vol basilicum

Verzekerd van levering

Stadslandbouw zorgt niet alleen voor meer gemak, maar ook voor meer voedselzekerheid. De afgelopen jaren hadden extreme weersomstandigheden, natuurrampen en vulkaanuitbarstingen directe impact op de beschikbaarheid van voedsel. Stadslandbouw ontspringt deze grillige dans van de natuur en kan zelfs onder dit soort omstandigheden blijven leveren.

“In 2017 vernietigde strenge vorst 80% van de perzikenoogst in Georgia”, vertelt Barnard. “Orkaan Irma heeft de landbouwindustrie in Florida vermoedelijk meer dan 2,5 miljard dollar (ruim 2 miljard euro) gekost. Traditionele landbouw is in feite een ongecontroleerde buitenindustrie, waar indoor landbouw controle en consistentie kan bieden.”

Het is juist die constante factor die de detailhandel aanspreekt, aldus Dring. “Supermarkten willen een constante toevoer. Ze zien in dat zij hiervoor niet kunnen vertrouwen op de traditionele landbouw. Een groot adviesbureau bracht onlangs op basis van een klimaatveranderingsmodel de toelevering van WalMarts verse producten in kaart. De toelevering van maar liefst 95% van die producten bleek in gevaar. Onze industrie gaat de uitdaging aan en creëert nieuwe mogelijkheden om deze dreiging het hoofd te bieden.”

Kruiden van Bowery in de supermarkt

Hoogwaardige productie

Vooralsnog zijn de productiemogelijkheden van de meeste high-tech urban farms beperkt. Ze zijn gespecialiseerd in nicheproducten; hoogwaardige gewassen zoals bladgroenten, slasoorten en exotische kruiden. Dankzij de groeiende vraag naar duurzame, pesticidevrije producten kunnen ze hier een relatief hoge prijs voor vragen.

“Ook spelers als Philips zien toekomst in stadslandbouw”

- Steven Dring, medeoprichter van Growing Underground

“Het is nog niet mogelijk om alle gewassen op deze manier rendabel te verbouwen”, aldus Dring. “We kunnen bijvoorbeeld nog geen spinazie verbouwen waarmee we kunnen concurreren op prijs. Maar zodra stadslandbouw op grotere schaal uitgerold kan worden en de technologie kostenefficiënter wordt, zullen we steeds meer producten zien die op deze manier worden verbouwd.”

Verticale groei bij Plenty

Als Dring het bij het juiste eind heeft, zal het niet lang duren voor investeerders de vruchten kunnen plukken van hun aanzienlijke investeringen in urban farms. Dring durft deze voorspelling met redelijke zekerheid te doen. “Onze visie wordt niet alleen ondersteund door de hoge investeringen, maar ook door grote spelers in de sector als Mitsubishi en Philips, die ons voorzien van de benodigde apparatuur”, zegt hij. “En uiteraard door de consumenten die onze producten kopen. De uitdaging voor Growing Underground is nu om uit die nichepositie te komen en onszelf duidelijk op de kaart te zetten als levensmiddelenproducent. De uitdaging voor de sector is om zichzelf op de kaart te zetten zowel als rendabele leveranciers van groenten en fruit als techbedrijven. Dat begint nu te gebeuren.”