Growing Ideas: van afvalwater tot irrigatiewater

BioFiltro – hongerige worm reinigt afvalwater

Californische rode wormen zijn alleseters. Sterker nog: ze hebben altijd honger. Het Amerikaanse BioFiltro benut deze onstilbare eetlust om afvalwater te behandelen. Dit is energiebesparend, vermindert CO2-uitstoot en herstelt natuurlijke bronnen.

Biofiltro is gevestigd in Davis, California, maar heeft haar oorsprong in Santiago, Chili. Matt Tolbirt, CEO van BioFiltro: “In 1994 ontwikkelde de Universiteit van Chili een technologie die onze oprichter, Matthias Sjögren, op de markt heeft gebracht. De technologie gebruikt wormen en micro-organismen om afvalwater te behandelen en werd geïntroduceerd in delen van Chili waar geen afvalwaterbehandeling was.”

Enkele jaren later kreeg hij patent op deze technologie. BioFiltro was geboren. Tolbirt: “In 2013 zijn we in de VS begonnen. Inmiddels zijn we ook actief in Mexico, Brazilië, Nieuw-Zeeland, Australië, Spanje en - natuurlijk - Chili.”

Van afvalwater tot irrigatiewater

Volgens de Amerikaanse Environmental Protection Agency (EPA) zijn de grootste vervuilers van Amerikaanse waterwegen niet olie of de chemische industrie, maar levensmiddelenproducenten. “Voedsel verbouwen kost veel water, voedsel verwerken nog veel meer” legt Tolbirt uit.

“Tijdens voedselproductie ontstaat afvalwater; dit wordt doorgaans met chemicaliën en energie behandeld. Wij gebruiken wormen en micro-organismen om dat water te reinigen. Snel en ter plaatse, zodat verwerkers het direct kunnen hergebruiken voor irrigatie of om hun heffingen te verlagen.”

“Onze wormen zetten afvalwater om in bruikbaar irrigatiewater”

- Matt Tolbirt, BioFiltro

“Om het jaar verzamelen we de uitwerpselen van de wormen, die rijk zijn aan micro-organismen. Die stoppen we vervolgens weer terug in de grond, wat bevorderlijk is voor de gezondheid van de bodem. De meeste technologieën voor afvalwaterverwerking creëren met het oplossen van een probleem een nieuw probleem; ze produceren bijvoorbeeld modder die getransporteerd en weggegooid moet worden. Onze oplossing is energie-efficiënt, creëert herbruikbaar water en is chemicaliënvrij.”

BioFiltro kan broeikasgasuitstoot tot wel 90 procent verminderen en energieverbruik tot 95 procent. Het bedrijf won de aanbevelingsprijs bij Rabobanks recente FoodBytes!-pitchcompetitie in San Francisco.

“We verminderen energieverbruik tot wel 95 procent”

- Matt Tolbirt, BioFiltro

Dienstgericht bedrijfsmodel

Naast de revolutionaire wormtechnologie, heeft BioFiltro een 21e-eeuws bedrijfsmodel dat Tolbirt zelf met Uber vergelijkt. “BioFiltro verkoopt afvalwaterbehandeling als een dienst en trekt zelf kapitaal aan voor projecten, zodat klanten niet voor de financiering opdraaien. De klant betaalt enkel een vast bedrag per maand; dit wordt pas geïnd op het moment dat de fabriek het water begint te verwerken. Wij doen verder alles: we ontwerpen, organiseren, bouwen en onderhouden de behandelingscentra zelf en zorgen voor de vergunningen.”

De verkoop van dit nieuwe systeem kan best een uitdaging zijn, zet Tolbirt. Net als de onwetendheid van klanten over hoeveel water ze feitelijk verbruiken en hoe verontreinigd dit water is. Tolbirt: “Klanten zeggen vaak: ‘dit zijn onze gegevens, ontwerp maar een systeem voor ons’. Wij installeren onze eigen meters; vaak rollen daar heel andere gegevens uit. Dit zorgt meestal voor ongeloof bij de klanten, maar als ze goed kijken komen ze schoorvoetend terug en bekennen ze dat onze cijfers kloppen.”

Eten voor vee – en voor wormen

Transparantie

Steeds meer mensen vinden de herkomst van hun voedsel belangrijk. Tolbirt: “Consumenten willen weten hoe hun voedsel wordt verwerkt. Ze willen transparantie.” BioFiltro helpt bedrijven – van grote voedselverwerkers tot wijnhuizen, brouwerijen, slachterijen en zuivelfabrieken – om deze veranderingen te managen. “We onderzoeken nu manieren om verpakkingen te certificeren. Onze focus ligt op het schoonmaken van het voedselsysteem waarmee we tegelijkertijd herstelgroei stimuleren; een zogenoemde ‘regeneratieve’ benadering. En over vijf jaar? Dan zijn we actief in heel Amerika!”