Growing Ideas: bijen gedijen bij smart data

Start-up brengt buzz in bijenkorf

Maar liefst een derde van de voedselgewassen wereldwijd is afhankelijk van bestuiving. Maar met de bijen gaat het slecht. Het gonst dan ook van de verwachting bij Nectar, een start-up die imkers helpt om met smart technology betere keuzes te maken.

De start-up Nectar uit Montreal helpt imkers “hun aanwezige capaciteiten te ontwikkelen”, aldus mede-oprichter Marc-André Roberge. Het begon allemaal vier jaar geleden. Roberge studeerde Industrial Design en kwam terecht in de bijenteelt. “Ik was vrijwilliger bij een imker en verzorgde acht bijenkorven. Eigenlijk wist ik niet wat de bijen nodig hadden, het was nattevingerwerk. Regelmatig dacht ik: zou het niet geweldig zijn als de bijen mij zouden vertellen wat ik doen moet?”

“Zou het niet geweldig zijn als de bijen vertellen wat ze willen?”

- Marc-André Roberge, Nectar

Data-gestuurde inzichten

Anno 2018 heeft Roberge niet alleen een manier gevonden om de bijen een stem te geven, hij heeft ook een flinke ‘buzz’ gecreëerd in de imkergemeenschap. De afgelopen drie jaar draaide Nectar een pilot met sensoren in bijenkorven. Die geven de imkers data-gestuurde inzichten. Na de driejarige pilotperiode zal het bedrijf in maart 2019 het product op de markt brengen. De vraag is nu al enorm. Roberge: “Ik weet niet hoe ze over ons gehoord hebben, maar we hebben al belangstelling voor ons product uit Zuid-Amerika, Europa, Afrika, Australië en Nieuw-Zeeland.”

Bijna de helft van de bijen gaat verloren

De reis van Nectar begon bij de imkers. Zij kaartten allemaal hetzelfde probleem aan: “We verliezen elk jaar bijna de helft van onze bijen. We weten niet goed hoe we dit kunnen voorkomen, omdat zo veel verschillende factoren een rol spelen.” Deze onzekerheid kan leiden tot mismanagement. Roberge bedacht de sensoren in bijenkorven en zocht mensen om de algoritmes, hardware en analytics te ontwikkelen. In 2016 sloot mede-oprichter Xavier de Briey zich aan. Binnen een week plaatsten de mannen hun eerste sensor.

’Connected’ bijenkorven: “De data wordt naar onze cloud gestuurd, de imker ontvangt de bevindingen.” Foto’s: Carl Atiyeh

Bestuivingservice

De pilots vonden aanvankelijk plaats in de buurt van Montreal. In 2017 spreidden de ondernemers hun vleugels richting commerciële imkers, die hun bestuivingsservice verkochten aan akkerbouwers. Dit jaar krijgt Nectar akkerbouwers als cliënten. Een groot deel van Canada valt onder hun clientèle en de start-up is bezig met contracten in de VS.

Hoe het systeem werkt? Roberge: “De sensor registreert directe data zoals temperatuur en vochtigheid, maar ook indirecte data als geluidsfrequentie – waarmee bijen onderling communiceren – en het gewicht van de korf. Dit geeft een indicatie van de gezondheid van de bijen. De data gaan naar de cloud, waar wij ze analyseren en naar de imker sturen.”

“Met gezonde bijen kunnen boeren de bestuiving optimaliseren”

- Marc-André Roberge, Nectar

Veel meer dan een gadget

Roberge benadrukt dat de imkers waarmee ze samenwerken vaak twintig tot dertig jaar in het vak zitten. “Wij gaan ze de wet niet voorschrijven, maar met behulp van onze smart data en analyses kunnen de imkers zelf betere beslissingen te maken.” Nectar brengt veel tijd door in het veld, aan de telefoon en op vakbeurzen, zodat hun oplossingen in het huidige landschap van de imkers passen. “We bieden veel meer dan een gadget, ons product voegt waarde toe aan de markt.”

Meer voedselveiligheid

Nectar zal per bijenkorf een bruto winst van 300 tot 400 dollar per jaar opleveren, stelt Roberge. Naast kostenreductie, productiviteitstimulans en het verlengen van het leven van de bijen, levert Nectar een belangrijke bijdrage aan de voedselveiligheid. “Een derde van het voedsel dat we wereldwijd verbouwen is afhankelijk van bestuiving. Als wij imkers helpen om hun bijen gezond te houden, kunnen boeren de bestuiving van hun gewassen optimaliseren.”

Een betere wereld begint in de bijenkorf.

FoodBytes! is een initiatief van de Rabobank dat agrifood-startups met industrieleiders en investeerders verbindt. De volgende FoodBytes!-pitchcompetitie en netwerkevent is op 18 oktober 2018 in New York City. Klik hier voor meer informatie en tickets.