Mirakelbes natuurlijk alternatief voor suiker

Miraculex haalt calorievrije zoetstof uit exotische bes

Toen de oma van Alan Perlstein chemotherapie kreeg, bedacht hij een oplossing voor haar smaakverlies. Dankzij de mirakelbes kon zijn grootmoeder weer iets proeven. Maar de exotische vrucht heeft meer voordelen.

Alan Perlstein is CEO van Miraculex, een Californische startup die voedsel lekkerder en gezonder wil maken met zoetstoffen uit plantaardige eiwitten. “Toen mijn grootmoeder ziek werd verloor ze haar smaakvermogen. Ik wilde weten hoe ze haar smaak terug kon krijgen en stuitte in mijn zoektocht op zeldzame vruchten uit het tropisch regenwoud. Die waren schijnbaar tot wel 2.000 keer zoeter dan suiker.”

Hij bestelde een voorraad en stond naar eigen zeggen versteld van de intense smaak. De bes maakte bovendien zijn belofte waar: “Mijn grootmoeder kon na maanden weer iets proeven.”

“Ons product moet net zo bekend worden als suiker”

- Jason Ryder, mede-oprichter Miraculex

Biotechnologie en bessen

Perlstein is ondernemer en heeft een achtergrond in biotechnologie. Met zijn expertise en bijzondere ontdekking wilde hij niet alleen zijn grootmoeder maar ook andere kankerpatiënten helpen. Hij nam de proef op de som en begon de mirakelbes in zijn kelder in New York te verbouwen. Daar onderzocht hij de potentiële toepassingen van de vrucht.

In 2014 was het zover: na tien jaar sleutelen richtte Perlstein Miraculex op. Het bedrijf haalt functionele eiwitten uit planten en fermenteert ze. Een van deze eiwitten is miraculin, de natuurlijke zoetstof uit de mirakelbes. Perlstein boekte vrij snel succes en dankzij de nodige fondsen kreeg hij de mogelijkheid om in 2016 te verkassen naar San Francisco, waar hij de technologie verder uitbreidde. Sindsdien groeit het bedrijf. Inmiddels huist Miraculex ook in de bruisende food- en agri-tech-stad Davis in Californië.

Gezond alternatief

Begin 2018 sloot Jason Ryder zich aan bij het bedrijf als mede-oprichter en hoofd technologie. Ryder is doorgewinterde veteraan in de industriële biotech en foodtech. Zijn motivatie is helder: “Overgewicht is een groeiend probleem in de VS”, zegt hij. “De hoeveelheid suiker in ons eten en drinken en de smaak van kunstmatige zoetstoffen komt de consument langzamerhand de neus uit. Wij geloven dat miraculin een waardig en gezond alternatief biedt.”

Volgens Ryder is de voedingsmiddelenindustrie enthousiast. De mirakelbes kan verwerkt worden in verpakte voedingsmiddelen zoals ijs, snoep en alcohol, maar ook in yoghurt en frisdranken. Ryder: “De industrie weet dat suiker een probleem vormt en dat kunstmatige zoetstoffen het qua smaak niet halen bij suiker.”

Op de markt

Een team van biologen, biochemici en fermentatie-experts onderzoekt momenteel de toepassingen van miraculin en een andere plantaardige zoetstof, brazzeïne. Miraculex werkt samen met de voedingsmiddelenindustrie, fabrikanten en klanten om hun eerste producten op de markt te brengen. Afgelopen maart nam het bedrijf ook deel aan Rabobanks FoodBytes! pitchwedstrijd in San Francisco. Miraculex is momenteel druk met het verkrijgen van certificatie van de Amerikaanse Voedsel- en Warenautoriteit en een GRAS (Generally Regarded As Safe) status.

Miraculex pitchen: Jason Ryder en Alan Perlstein bij FoodBytes! in maart 2018.

Strategische samenwerking

Ryder en Perlstein zijn nu op zoek naar financiering om hun producten op te schalen en te vermarkten. In de komende jaren willen ze hun kosten verlagen, een solide toeleveringsketen creëren en nieuwe producten lanceren.

“In de toekomst willen we een groter publiek bereiken met betaalbare zoetstoffen op basis van plantaardig eiwit,” vertelt Ryder. “Dat betekent meer strategische samenwerkingen met voedingsmiddelenproducenten, om co- branded producten te ontwikkelen. We willen uiteindelijk net zo bekend worden als suiker.”