Growing Ideas: paddenstoel als conserveringsmiddel

Revolutionair ingrediënt voor clean-label-producten

Het begon allemaal met een toevallige ontdekking in een Canadees laboratorium in New Brunswick. Twee jaar later lanceerden biowetenschappers een revolutionair conserveringsmiddel, honderd procent natuurlijk en smaakvrij. Het magische ingrediënt? Paddenstoelen.

In 2016 stuitten de Canadese Natasha Dhayagude, afgestudeerde biochemicus, en biotechnoloog David Brown op de conserverende eigenschappen van ‘chitosan’ (spreek uit als ‘kijt-o-san’), een natuurlijke grondstof uit paddenstoelen. “Ik werkte voor het Canadese agentschap van Economische Ontwikkeling”, zegt Dhayagude. “David produceerde chitosan voor de medische en farmaceutische wereld. Door een aantal testen ontdekten we toevallig dat chitosan geweldige antimicrobiële eigenschappen heeft waarmee je levensmiddelen kunt conserveren.”

Twee jaar later is Chinova Bioworks een feit. Dhayagude is CEO en Brown COO van dit bedrijf, dat chitosan uit paddenstoelen op de markt wil brengen als natuurlijk, smaakvrij conserveringsmiddel met veel verschillende toepassingen. Dhayagude: “We hebben nu twee miljoen dollar startkapitaal en een aantal vooraanstaande foodtech-durfkapitalisten aan onze zijde. Hiermee kunnen we ons team opbouwen, de productie opschalen en ons product sneller commercialiseren en op de markt brengen.”

Een natuurlijk conserveringsmiddel

Chitosan heeft veel eigenschappen. Het is vooral bekend als stollingsmiddel in verband, om het bloeden sneller te stelpen. Ook wordt het gebruikt als vulstof in medicatie naast de actieve ingrediënten. Dhayagude ontdekte echter een andere toepassing. Ze bedacht dat de antimicrobiële eigenschappen van chitosan de groeiende groep consumenten zou aanspreken die op zoek is naar natuurlijke ingrediënten en clean labels. Het zou een gezond, natuurlijk alternatief zijn voor kunstmatige conserveringsmiddelen en zo een nieuwe mogelijkheid bieden voor voedsel- en drankproducenten.

Dhayagude: “Veel levensmiddelenproducenten bespeurden een ‘missing link’ tussen de vraag van de consument en hun eigen mogelijkheden. De consument wilde natuurlijke ingrediënten, terwijl de producent voornamelijk kunstmatige conserveringsmiddelen kon bieden”. Er zijn wel andere natuurlijke substanties met conserveringsmogelijkheden, zoals citrus- en rozemarijnextract, maar die hebben invloed op de smaak, geur en textuur. Chitosan is neutraal.

“Veel levensmiddelenproducenten bespeurden een ‘missing link’”

- Natasha Dhayagude, Chinova Bioworks

Chitosan op maat

Het belangrijkste ‘selling point’ van dit paddenstoelenextract is echter dat het afgestemd kan worden op de levensmiddelen waarin het wordt toegepast. Chinova (spreek uit als ‘kie-no-va’) was uitgekozen om deel te nemen aan Terra, het versnellingsprogramma van de Rabobank, en ontwikkelde een technologie die chitosan optimaliseert, zodat het breed inzetbaar is. Chitosan kan bacteriën, gist en schimmel tegengaan in allerlei producten – van deegwaren tot sauzen, van snacks tot spreads. Ook kan het op maat gemaakt worden om de specifieke microbische problemen waar een voedsel- of drankbedrijf mee kampt te bestrijden.

Dhayagude: “Zo bevat sinaasappelsap dat geproduceerd wordt in Noord-Amerika hele andere micro-organismen dan sinaasappelsap uit Zuid-Amerika. Beide sappen vragen om een andere behandeling tegen microbiële groei. Onze conserveringsmiddelen kunnen zo gemaakt worden, dat ze in die verschillende behoeften voorzien.” Dhayagude benadrukt hoe belangrijk het is om specialisten te raadplegen tijdens het onderzoeks- en ontwikkelproces. “We weten zelf niet altijd het naadje van de kous en hebben daarom een expert ingeschakeld die meer kennis heeft van natuurlijke antimicrobiële stoffen en voedselveiligheid.”

Paddenstoelenspecialisten Natasha Dhayagude en David Brown.

”Klanten staan te springen”

Momenteel is Chinova bezig met het papierwerk voor wettelijke goedkeuring in de VS. “We werkten samen met kleine en middelgrote voedsel- en drankproducenten, maar ook met multinationals in de industrie. W kunnen producenten een effectieve, clean-label-oplossing bieden waarin voedselveiligheid, houdbaarheid en kwaliteit centraal staan. Consumenten staan erom te springen!”