Growing Ideas: wanstaltige wortel wordt winstgevend

Imperfect Produce creëert markt voor onooglijke oogst

Ongeveer een vijfde van alle groente en fruit blijft achter op de boerderij, omdat het niet voldoet aan het ‘schoonheidsideaal’. Een startup in San Francisco verkoopt dit overschot aan consumenten die cosmetische conventies aan hun laars lappen.

Toen Ben Simon, oprichter van Imperfect Produce, aan de Maryland University studeerde, zag hij hoeveel voedsel bij het afval belandde. Met de oprichting van het Food Recovery Network startte hij zijn strijd tegen voedselverspilling op de campus. Maar samen met medeoprichter Ben Chesler constateerde hij dat het probleem veel verder reikte dan de vuilnisbakken op de universiteit. Daarom besloten ze voedselverspilling bij de wortels aan te pakken – op de boerderij.

Lage CO₂-uitstoot

“Dat was drie jaar geleden,” vertelt Aleks Strub, hoofd marketing van de startup. Imperfect Produce is sindsdien ‘booming business’. “Inmiddels hebben we honderden mensen in dienst,” vertelt Strub. “Samen met hen bezorgen we streekproducten met schoonheidsfoutjes in San Francisco, Los Angeles, Chicago, Seattle, Portland en Indianapolis.” Al die steden liggen dicht bij de boerderijen waar het bedrijf producten opkoopt. Door die korte afstanden blijft de CO2-uitstoot laag.

“Die gebochelde bieten zijn nu zelfs winstgevend”

- Aleks Strub, Imperfect Produce

Het bedrijf heeft al meer dan 10,4 miljoen kilo voedsel, bijna 4 miljard liter water, 10,3 miljoen dollar en 35,6 miljoen kilo CO2 -bespaard. Het kerndoel van de onderneming is het tegengaan van voedselverspilling. Een interessante bijkomstigheid is dat daarmee een nieuwe inkomstenstroom voor de meewerkende boeren op gang komt. De scheve wortels en gebochelde bieten die de boer anders weggooide of gebruikte als veevoer, zijn nu een winstgevend product. Het einde van teleurstellingen, zoals hoge transportkosten voor boeren die hun oogst keer op keer terug zien keren van de opkoper omdat het ‘niet mooi genoeg is’.

Streekproducten aan de voordeur

Klanten van Imperfect Produce kopen online. Ze kiezen hun producten en krijgen vervolgens op een zelfgekozen tijdstip een doos vol gezonde, heerlijke, lelijke producten thuisbezorgd. “De tijd was rijp voor ons idee,” vertelt Strub. “In 2016 wonnen we Rabobanks FoodBytes!-pitchwedstrijd en schreef de New York Times over ons.”

“De tijd was rijp voor ons idee”

- Aleks Strub, Imperfect Produce

Het bedrijf heeft een groot aantal chauffeurs en magazijnpersoneel in dienst, zodat de producten snel thuisbezorgd kunnen worden. “De uitvoer van onze onderneming is momenteel best zwaar,” vertelt Strub. “We willen veel personeel inhuren en doen aanzienlijke investeringen voordat we de opbrengst zien. Tegelijkertijd is het fantastisch dat we zoveel banen kunnen creëren.”

Aanvankelijk presenteerden Simon, Chesler en Strub hun producten aan retailers, maar dat zorgde nog steeds voor te veel verspilling. Daarom verkopen ze nu direct aan de consument. Zo blijven de lijnen kort en de kosten laag. De prijzen van Imperfect Produce zijn dertig tot vijftig procent lager dan de gangbare prijzen op de markt.

Over vijf jaar wil de onderneming in heel Amerika actief zijn en ook meer mensen met een minimumloon bereiken. “SNAP, de Amerikaanse voedselhulp voor minima, financiert geen eten dat mensen online kopen”, zegt Strub. “Daarom geven we korting aan minima. Ik hoop van harte dat het Amerikaanse ministerie van landbouw haar voedselhulpbeleid verandert, zodat mensen met hulp van de staat ook bij ons terechtkunnen. Dan hebben nóg meer mensen toegang tot betaalbaar en gezond eten.”