Smart Farmer: Cristina Kress

Vruchtbare landbouw in Paraguay

Op haar twintigste werd Cristina Kress CEO van het fruitbedrijf van haar ouders in Paraguay. In de tien jaar daarna bouwde ze behalve het bedrijf een compleet dorp op, waar ze onderwijs, gezondheidszorg en werk biedt aan nieuwe generaties.

In 1977 verruilden Kress’ ouders thuisland Duitsland voor het warme Paraguay. Ze wilden hun boerenbestaan voortzetten op een plek waar de winter meer warmte biedt dan de gure Duitse Koning Winter. Eenmaal in Paraguay zette haar vader zijn tent op in het regenwoud. Kress: “Het leek wel het Wilde Westen!” En het bleef niet bij die ene tent. In de twintig jaren die volgden bouwde hij 7.000 hectare grond bomvol citrusbomen, sojabonen en mais.

“Hij ontdekte dat citrusvruchten het meeste opbrengen”, vertelt Kress, “en dat hij met vruchtensap een unique selling point te pakken had. Daarom kocht hij een sapfabriek en richtte Frutika op.” Kort na deze aankoop stierf Kress’ vader op 49-jarige leeftijd door een ongeluk op de boerderij. Haar moeder nam het bedrijf over.

“Mijn moeder is biologe,” vertelt Kress, “maar ze bleek ook een uitstekende zakenvrouw. Ze leerde kleine boeren om sinaasappels, grapefruits, mandarijnen en citroenen te verbouwen. Daarmee garandeerde ze inkomenszekerheid voor arme gemeenschappen in het hele land. Ze breidde de boerderij uit tot 19.000 hectare en bouwde woningen en gezondheidszorgvoorzieningen voor het personeel.” Langzaamaan groeide dit in de daaropvolgende jaren uit tot een heus dorp, Kressburgo. Inmiddels telt het maar liefst 4.000 inwoners, waarvan 500 voor het bedrijf werken.

“Sommige markten hebben weinig interesse in biologische producten”

- Cristina Kress, Frutika

De beste baan ter wereld

In 2008 studeerde Kress in Zwitserland toen ze een telefoontje van haar moeder kreeg. Haar moeder vertelde dat ze het bedrijf niet langer alleen kon runnen. Ze vroeg Kress om te kiezen tussen haar studie (in dat geval zou ze het bedrijf verkopen), óf om het bedrijf te helpen. “De keuze was snel gemaakt,” vertelt Kress. “Dit is namelijk de mooiste baan ter wereld.”

Net als haar ouders voorzag ze het bedrijf van een zekere gedrevenheid, passie en talent voor innovatie. In tien jaar tijd heeft ze een netwerk met maar liefst 4.000 fruitboeren opgebouwd. Kress: “We exporteren sappen van ons eigen merk naar Chili, Uruguay, Taiwan en Zuid-Korea. Ook exporteren we olie en sapconcentraten naar andere sapfabrikanten in Europa.”

Haar gebrek aan ervaring vond ze het lastigst. “Ik vond het fantastisch als mensen me vertelden dat ze met ‘de baas’ wilden spreken als ik voor hen stond,” vertelt ze lachend, “maar ik wist in het begin vrij weinig over het bedrijf. Gelukkig kreeg ik veel hulp van mijn moeder, collega’s, leveranciers en cliënten.”

Kress verbouwt niet alleen vruchten voor de sapmarkt, ze bouwde ook een mineraalwaterfabriek waar ze natuurlijk mineraalwater bottelt. Daarnaast wil ze investeren in technologie. “En ik wil meer biologische producten aanbieden. Sommige markten, zoals Brazilië en Argentinië, hebben weinig interesse in biologische producten – ze zijn vercommercialiseerd en bieden weerstand tegen verandering. De vraag naar biologische concentraten en andere biologische producten groeit echter wel, vooral in Europa.”

Mechatronica en robotica

Kress investeert in de uitbreiding van onderwijs in Kressburgo: “Ik wil onderwijs ‘verbouwen’, zodat we ontwikkeling kunnen ‘oogsten’. Mijn vader stichtte hier de eerste basisschool. Nu kan ik 1 miljoen dollar investeren in de eerste privéschool van het dorp, met basisonderwijs én voortgezet onderwijs.” Maar naast een regulier onderwijsprogramma leren de kinderen op deze school ook van alles over mechatronica en robotica. Meer specifiek: de school biedt een compleet technisch programma aan, met de nadruk op landbouw.

Zijn eerste robot.

Kress: “We werven nu ook fondsen bij bedrijven zodat we meer leerkrachten kunnen inhuren. Toen ik zelf nog naar het voortgezet onderwijs ging, was dat 500 kilometer van huis, in Asunción. Ik zag mijn moeder toen maar twee keer per maand. En dat wens je natuurlijk geen enkel kind toe.”