Smart Farmer: David Mathews

Bloeiend bedrijf voor exotische plantenkweker

In Melbourne staat de Protea-kwekerij van David Mathews. In Australië is hij marktleider van deze exotische plant. Hij bezit vijf hectare grond en werkt samen met kwekerijen op vijf continenten. “Alles draait om duurzaam management,” zegt Mathews.

Het begon allemaal in de jaren zeventig, toen Mathews vader met pensioen ging. Hoog tijd voor een hobby, vond hij. De exotisch bloeiende Protea uit Zuid-Afrika trok zijn aandacht en hij begon met het verbouwen van deze plant. Wat begon als onschuldig tijdverdrijf leidde al snel tot een volwaardig bedrijf: Proteaflora. In de jaren tachtig nam Mathews het bedrijf van zijn vader over.

Van snijbloem tot potplant

Aanvankelijk verbouwden vader en zoon de kleurrijke plant vooral voor de snijbloemenhandel. “Maar we zagen al snel meer mogelijkheden,” vertelt Mathews. “We verkopen nu vooral potplanten voor in huis.”

Proteaflora is nu marktleider van de Protea. Het bedrijf kweekt meer dan zeventig soorten en verkoopt meer dan 500.000 Protea-potplanten in tuincentra en winkelketens door heel Australië. Mathews en zijn 25-koppige team werken samen met kwekerijen in Japan, Italië, Californië en Zuid-Afrika, die de plant allemaal voor de lokale markt kweken.

De eerste uitdaging die Mathews aanging was het ‘temmen’ van de wilde Protea, van oorsprong een Zuid-Afrikaanse schoonheid. “We leerden dit door andere gewassen te bestuderen. Ook selecteerden we varianten die tegen kou en winter kunnen. Vroeger kochten we een partij zaden, zaaiden die, keken naar de soort en besloten de soort in te kopen. Daarnaast kweekten we doelbewust, waarbij we goede eigenschappen van verschillende planten met elkaar kruisten.”

Proteaflora kweekt 500.000 planten per jaar op slechts vijf hectare

Kennisoverdracht

Mathews deelt zijn kennis met Proteaflora-kwekerijen in het buitenland, zodat zij de planten dichtbij de afzetmarkten kunnen kweken. “We exporteren alleen naar de kwekerijen als we nieuwe soorten uitbrengen, of als hun eigen productie aangevuld moet worden. In Europa werken we bijvoorbeeld met de coöperatie Flora Toscana. De kwekerijen die daar lid van zijn bieden planten aan markten door heel Zuid-Europa aan. Onze adviserende rol en technische expertise waren doorslaggevend voor hun succes.”

Met slechts vijf hectare is de Proteaflora-kwekerij beperkt in haar groeimogelijkheden. Mathews: “Daarom zoeken we andere manieren om relevant te blijven voor onze klanten én winst te maken.“ We hebben nieuwe soorten ontwikkeld en onderzoeken nieuwe kanalen, zoals de geschenkenmarkt en online verkoop.”

"Er valt veel te winnen als je de levenscycli van plagen begrijpt"

- David Mathews, Proteaflora

Alternatieven voor chemische bestrijdingsmiddelen

Effectieve bestrijding van plagen, onkruid en ziekte is essentieel voor het succes van Proteaflora. “Uiteindelijk draait het allemaal om management,” zegt Matthews. “We verzamelen inzichten in de levenscycli van plagen en ziektes, zodat we ze kunnen aanpakken in de kwetsbaarste fase. Daar winnen we zichtbaar terrein mee. Nu chemische bestrijdingsmiddelen van de markt verdwijnen zoeken we alternatieven voor effectieve risicobeheersing.”

Mathews neemt deel aan het BioSecure HACCP-programma, dat hem helpt om plagen, ziektes en onkruidrisico’s in te schatten en effectief te bestrijden. “Het programma behandelt niet alleen alternatieven voor chemische bestrijdingsmiddelen, maar integreert ook overheids- en zakenbelangen.”

Proteaflora ontving een accreditatie van EcoHort voor ‘uitstekend milieu- en natuurbronnenbeheer’. Ook ontving het bedrijf de Smart Approved WaterMark, een keurmerk voor producten en diensten die het waterverbruik in Australië verminderen.

Inmiddels heeft Mathews zelf bijna de pensioengerechtigde leeftijd. “Ik ben nog lang niet van plan om te stoppen,” vertelt hij. “Over opvolging maak ik me geen zorgen, met twee zonen en toegewijd personeel. Ik zie de grootste groeimogelijkheden voor de toekomst in onze kwekerijen, vooral in Europa en Azië. We willen groeien zonder onze ecologische voetafdruk te vergroten.”