Smart Farmer: minder water, meer sushirijst

Rijstteler strijdt tegen milieuonvriendelijk imago

Wie Californië zegt, zegt droogte. Toch wordt in de Golden State de beste sushirijst van Amerika geteeld. Rijstteler Greg Van Dyke laat zien dat rijstteelt, waterbesparing en natuurbeheer een perfecte match zijn.

Californische boeren zijn in Amerika marktleiders in rijstproductie. “Californië heeft zo ongeveer de beste groeiomstandigheden voor rijst ter wereld,” aldus zesde generatie rijsttelers Greg Van Dyke. “Californië produceert meer rijst dan de vijf opvolgende landbouwstaten in Amerika samen.”

1300 hectare

Zo’n vijftig kilometer ten noorden van Sacramento ligt het familiebedrijf van de familie Van Dyke, verscholen in de schaduw van ‘s werelds kleinste gebergte, de Sutter Buttes. Daar geniet de familie van het Mediterraanse klimaat en de prachtige landschappen van Pleasant Grove, en oogst ze jaarlijks bijna 1300 hectare Japonicarijst.

Het familiebedrijf bestaat 120 jaar en is uitgegroeid tot een onderneming met vele vertakkingen. Het bedrijf streeft naar verticale integratie, waarbij het dus de hele productieketen in eigen hand wil houden. Dit betekent dat de Van Dykes een transportbedrijf hebben (VA Trucking), een makelaardij (Rice Growers Association, CA) en een eigen rijstmerk (Kanpeki Rice). Want rijst blijft het hart van het familiebedrijf.

Greg Van Dyke: “Californië heeft ideale omstandigheden om rijst te verbouwen.”

‘Perfecte’ sushirijst

Met zo’n 2500 rijstboeren verbouwt Californië circa 99 procent van de Japonicarijst voor de Amerikaanse markt. Als je ooit sushi hebt gegeten in de States, dan kwam de rijst hoogstwaarschijnlijk uit Californië. En met de populariteit van sushi wereldwijd blijft de vraag naar Californische Japonica toenemen. .

Sacramento Valley heeft de perfecte kleigrond voor het verbouwen van deze rijstsoort. Daarom noemde Van Dyke zijn rijst Kanpeki, wat Japans is voor ‘perfect’. De ondernemer koos deze naam niet voor niets; hij wil niet alleen de perfecte Japonicarijst verbouwen, maar zet zich daarbij ook in voor duurzaamheid en met name waterbesparing.

“Het is hier vaak droog en onze waterbronnen zijn beperkt,” vertelt Van Dyke. “We kunnen de velden dus niet altijd bevloeien.” Uit noodzaak zocht de familie naar nieuwe methodes om rijst te verbouwen in een droog klimaat. Van Dyke: “We gebruiken sinds een aantal decennia nieuwe productiemethodes, zoals dry seeding. Bovendien passen we kennis uit wetenschappelijk onderzoek toe om teeltmethodes te verbeteren en door te ontwikkelen.

“We verbruiken 750.000 liter minder water per halve hectare”

- Greg Van Dyke, Kanpeki

Dry seeding

Dry seeding is een waterbesparende techniek die tevens het gebruik van bestrijdingsmiddelen vermindert. “Na het inzaaien wordt rijst meestal onder een laag stilstaand water gezet,” vertelt Van Dyke. “Bij dry seeding strooien we de rijst met behulp van een sproeivliegtuig op een droog veld. Hierdoor is aanzienlijk minder water nodig.”

Dit werkt als volgt: de boer ploegt de droge grond om met hele kleine ploegvoren, waarna vliegtuigjes het veld besproeien met droge rijstzaden. De boer drukt vervolgens de voren voorzichtig plat met een roller, waarna hij de velden nat maakt zodat de zaden kunnen ontkiemen. Dankzij dry seeding en andere slimme technieken bespaart het bedrijf 750.000 liter water per halve hectare.

Greg Van Dyke (rechts) en zijn neef Jim Van Dyke bij de rijstdroger. De droger is gebouwd door de Van Dyke familie en eigendom van Jim Van Dyke, die samen met zijn dochters de drooginstallatie runt.

Ecologie en technologie

Er zijn ook andere voordelen. Van Dyke: “Minder stilstaand water betekent minder anaërobe (zuurstofarme) omstandigheden. Die zorgen normaal gesproken dat er grote hoeveelheden methaan en andere broeikasgassen ontstaan. Bij dry seeding gebeurt dat veel minder.” Hij vervolgt: “Ook ten aanzien van de bodem willen we duurzaam zijn. We gebruiken bijvoorbeeld minder stikstof en verrijken de grond met duizenden tonnen natuurlijke biomassa.”

Als eerste rijstboer is Van Dyke onlangs een samenwerking aangegaan met AT&T en WaterBit. Samen hebben zij een irrigatietool ontwikkeld die continu data verzamelt in de rijstvelden, bijvoorbeeld over de vochtigheidsgraad. Hierdoor is het mogelijk nog preciezer te irrigeren, waardoor de rijstproductie efficiënter en duurzamer wordt.

“234 soorten trekvogels maken een pitstop op onze rijstvelden”

- Greg Van Dyke, Kanpeki

Diervriendelijke landbouw

Rijsttelers krijgen vaak kritiek op hun enorme waterverbruik en onduurzame teeltmethodes. Maar veel Californische rijsttelers zijn, net als Van Dyke, bewust bezig met waterbesparing en het milieu. Zo bevloeien steeds meer boeren hun rijstvelden selectief tijdens het winter- en naseizoen. “Elke winter zetten we onze velden 15 centimeter onder water,” vertelt Van Dyke. “Zo ontstaan wetlands waar veel trekvogels zich thuis voelen. Op weg naar het zuiden maken ruim 230 soorten een pitstop in onze rijstvelden. Ze vinden daar 60% van al het voedsel dat ze nodig hebben.”

De California Rice Commission beaamt dat natuurvriendelijke rijstteelt veel voordelen heeft: “Als je deze wetlands los van de rijstvelden zou moeten creëren, dan kost dat naar schatting zo’n 2,8 miljard dollar. Rijstvelden bevorderen zo het dierenwelzijn zonder dat er extra kosten aan verbonden zijn. Althans, zolang Californië een rijstproducent blijft.”

Liever op het nest

Dat is wel de intentie van Greg Van Dyke. Hij is ambitieus en hoopt op een lang en vruchtbaar voortbestaan van het familiebedrijf. In de toekomst wil hij met Kanpeki een leidende positie hebben en wereldwijd actief zijn. Ondanks deze mondiale droom is hij zelf geen globetrotter, eerder een trekvogel die zijn nest waardeert; hij keert altijd terug naar de boerderij met zijn rijstvelden. “We zeggen in de familie vaak dat we niet vermogend zijn – alles wat we hadden en ooit zullen hebben, stoppen we in onze rijst.”