De opmars van de robotboer

Arthur de Crook over robotica in food en agri

Arthur de Crook is medeoprichter en ambassadeur van RoboValley. Eind mei spreekt hij tijdens het event F&A Next, samen met Dan Harburg van Anterra Capital, over startups in robotica die niet alleen veel beloven, maar ook grote impact kunnen hebben.

Arthur de Crook is een op de universiteit van Wageningen gevormde agrarische econoom met een maatschappelijke missie. Hij wil ondernemers in food & agri verleiden om robotica in te zetten om een duurzamere bedrijfsvoering te realiseren. Dit doet hij onder andere vanuit RoboValley, een tech-transfer & innovatiehub bij de Technische Universiteit van Delft die zich inzet voor ondernemers die aan de slag willen met robotica.
“Dankzij robots kunnen we heterogenere culturen realiseren. We kunnen het voedsel beter inspecteren en met lichtere machines het land op. Ook kunnen we het voedsel efficiënter verwerken, waarmee we verspilling en verlies voorkomen.”

Arthur de Crook

“In de toekomst zweven hier boven ons zwermen drones”

- Arthur de Crook, ambassadeur RoboValley

Bij robotica denken veel mensen vooral aan robots in bijvoorbeeld de auto-industrie. In hoeverre krijgt de gewone ondernemer ermee te maken?

“We zitten middenin een enorme uitbreiding van robotica. Technologieën zoals internet of things, kunstmatige intelligentie, data-analyse, drones en blockchain raken steeds meer met elkaar verweven. Toepassingen met combinaties van die technologieën zijn eindeloos en nemen allerlei gedaanten aan. In de toekomst zweven hier boven ons zwermen drones die de luchtkwaliteit, temperatuur en de bezetting van de stoelen meten.”

Je vertelt tijdens F&A Next over startups die vooroplopen in robotica. Kun je een voorproefje geven?

“Een mooi voorbeeld is Blue River Technologies. Zij hebben het uitdunnen van slabedden gerobotiseerd met drones en grondrobots. Dat zorgt voor een enorme reductie van herbiciden [onkruidverdelgers, red.]. Een andere inspirerende start-up is FTNON. Zij maken een robot die op een slimme manier ijsbergsla verwerkt: hij kijkt door de krop heen, detecteert de kern en snijdt razendsnel, zonder sla te verspillen. Ook checkt deze robot de kwaliteit van elke krop. Met die data kunnen tuinders in de toekomst nog beter telen. Een derde voorbeeld zijn de autonoom vliegende dronekolonies van AeroVinci, die gewassen op het land in de gaten houden. Zo kunnen boeren gerichter ingrijpen met lichtere voertuigen. Uit zulke voorbeelden blijkt: robotica komt in een stroomversnelling.”

Welke technologische doorbraken veroorzaken die versnelling?

“Een daarvan is de voortschrijdende kunstmatige intelligentie. Die zorgt ervoor dat een robot steeds beter kan ‘kijken’ en een steeds betere oog-handcoördinatie krijgt. Dat kan bijvoorbeeld de ontwikkeling van plukrobots in een stroomversnelling brengen.”

Waarom zou een gemiddelde agrariër aan robotica beginnen?

“Bedrijfsopvolging kan een reden zijn. Robotica kan het beroep aantrekkelijker maken. Je ziet dat nu al bij melk-, voeder- of aspergesteekrobots: ze maken het werk minder dull en dirty.”

“Zodra ondernemers zien wat er mogelijk is, gaat het vuur branden”

- Arthur de Crook, ambassadeur RoboValley

Is het voor veel ondernemers niet nog een hoge horde om die stap te zetten?

“We moeten ondernemers een zetje geven, zoals we dat doen bij RoboValley. Het begint bij inzicht in wat robotica in jouw bedrijf of sector kan betekenen. Zodra ondernemers bij ons of bij een bedrijf zien wat er mogelijk is, gaat het vuur branden. Maar ondernemers vinden het moeilijk om de vertaalslag te maken naar het eigen bedrijf. Waar liggen mijn kansen, welke investeringen vraagt dat, hoe hoog is mijn risico?”

Drone van de toekomst

Jullie helpen ondernemers onder meer via het programma Rabo Robo Challenge. Hoe werkt dat?

“We zetten ondernemers bij elkaar en informeren en inspireren hen met wat er gaande is in robotica. Via persoonlijke interviews en bedrijfsbezoeken verkennen we de mogelijkheden bij hun bedrijf. Dat koppelen we terug in de groep ondernemers. Daarna gaan we na hoe de businesscase eruit kan zien. Dit kunnen deelnemers uitwerken met adviseur Accenture. Ook kunnen ze een beroep doen op de Rabobank voor de initiële investering.”

Bij RoboValley hebben jullie al diverse F&A-ondernemers geholpen met robotica. Hoe ging dat?

“Een onderneming die grondstoffen verwerkt, wilde na een dodelijk ongeluk met een heftruck een veiligere werkomgeving creëren. Ze dachten daarbij aan de inzet van grote robots. Maar wij adviseerden ze een systeem met kleine robots die minder grondstof tegelijk vervoeren. Ook hebben we een orchideeënkweker geadviseerd over een robot die knoppen telt en defecten waarneemt. Dat doet de robot efficiënter dan de mens. Het systeem vond bepaalde knoppen die de mens niet vindt en kwam tot een score van … 103 procent.”

F&A Next

F&A Next is hét evenement over vernieuwing in de food- en agrisector, georganiseerd door de Rabobank, Wageningen University en StartLife. Boeren, startups, investeerders en beslissers van grote bedrijven ontmoeten elkaar op 30 en 31 mei op de campus van Wageningen University tijdens een programma vol showcases en een pitch met innovatieve startups. Meer informatie op fanext.com.