Slimme pallet: nieuw platform voor voedselzekerheid?

Upgrade voor trouwe houten drager

‘Track and trace’ je chocoladereep is geen luchtkasteel meer. Het internet der dingen en de voedsel- en logistieksector hebben elkaar gevonden. Een Nederlands technologiebedrijf bezegelt deze relatie met een wel heel bijzondere transformatie.

Het wordt wel ‘het belangrijkste object in de wereldeconomie’ genoemd. Zo’n 10 miljard stuks worden dag en nacht en overal ter wereld van A naar B vervoerd, ongeacht het tijdstip. We hebben het over de ‘transportpallet’, een houten of kunststof draagconstructie voor goederen die met een vorkheftruck opgetild kan worden. Een Nederlandse start-up in de logistiek heeft dit werkpaard van de wereldhandel getransformeerd tot een intelligent object. Hoe? Door het digitale ‘brains’ te geven.


“De traditionele pallet werd zo’n honderd jaar geleden ontworpen”, vertelt Erik de Bokx, oprichter en directeur van Ahrma Group. “Wij vonden het tijd om de pallet te digitaliseren. Op die manier houd je toezicht op de goederen die erop gestapeld worden.” De Bokx en zijn team namen plaats aan de tekentafel om de simpele transportpallet te transformeren tot een intelligent controlesysteem voor goederen en zendingen. De pallets van Ahrma zijn eveneens gemaakt van hout en plastic, maar hebben ingebouwde transponders die op batterijen werken en via Bluetooth communiceren met het centrale bedrijfssysteem.

“Onze klanten willen meer weten dan de locatie van hun goederen”

- Erik de Bokx, Ahrma

‘Wáár is het?’ niet langer de hamvraag

“Het eerste dat de bedrijven, onze klanten, willen weten is wáár hun goederen zijn”, zegt de Bokx. “Maar dat is niet het enige: ze zijn ook nieuwsgierig naar het gewicht van de goederen op de pallet, de temperatuur en de vochtigheidsgraad.” Ahrma houdt deze gegevens dag en nacht bij. Dit gebeurt in de zogenaamde ‘verkeerstoren’, in de woorden van De Bokx. Deze toren heet officieel het Supply Chain Big Data Systeem (SCBD). De bedrijven krijgen toegang tot dit systeem via een dashboard op een smartphone-app.

“Als we in de verkeerstoren een melding ontvangen dat iets niet helemaal goed is – goederen die te lang op een plek staan, de temperatuur die een bepaalde grens overschrijdt – rapporteren we dit onmiddellijk, zodat onze klanten kunnen ingrijpen”, vertelt De Bokx. Via daglichtsensoren kunnen mensen ook zien of een container geopend is tijdens het transport. De Bokx: “Zo kan iemand de havenautoriteiten waarschuwen dat er geknoeid is met de lading.”

“Slimme logistiek zorgt voor minder voedselverspilling”

- Tjard Westbroek, Rabobank

Slim vervoer, minder verspilling

We gooien zo’n 30 tot 35 procent van al het geproduceerde voedsel op onze planeet weg. Tjard Westbroek, wereldwijd afdelingshoofd Supply Chains bij de Rabobank: “We hebben beperkte middelen, maar verbruiken jaarlijks 1,5 tot 1,7 keer de beschikbare natuurlijke bronnen van de aarde. Het ecosysteem kan hierdoor niet op tijd herstellen. De logistiek kan een grote rol spelen in het verbeteren van deze situatie. De integriteit van de hele waardeketen – het bijhouden van de verzending, volgen en traceren van de producten tot het bij de consument arriveert – wordt steeds belangrijker.”

Met de sensoren van Ahrma’s pallets kunnen klanten de temperatuur van houdbare goederen volgen. Zo kunnen ze bijvoorbeeld zien wanneer de goederen het vatbaarst zijn voor bederf. Een andere indicator is gewicht. Verlies van gewicht van de lading kan betekenen dat het product vocht heeft verloren en dus minder vers is. In bredere zin kan het volgen van de keten drempels en vertragingen in de verzending uit de weg ruimen, waardoor levensmiddelen vers blijven tot aan hun uiteindelijke bestemming.

Dankzij draadloze sensoren monitoren de pallets van Ahrma details zoals locatie, gewicht, vochtigheid en temperatuur.

Waar komt mijn voedsel vandaan?

De Rabobank was een van de eerste investeerders van Ahrma. Westbroek gelooft dat slimme logistiek niet enkel voedselverspilling kan verminderen, maar ook voorziet in de groeiende consumentenvraag naar de herkomst, traceerbaarheid en specificaties van het product. Westbroek: “Voedsel- en drankproducenten benoemen het thema duurzaamheid vrijwel dagelijks. Er gaat geen dag voorbij dat ik niets over vermindering van voedselverspilling, verpakkingsafval en watergebruik of circulair ondernemerschap hoor. Vooral jonge consumenten zijn bewust bezig met duurzaamheid. Bedrijven die laten zien wat ze tegen voedselverspilling doen, vooral als logistiek daar een rol in speelt, zitten in de lift. Als bedrijven hier zelf niet op inspelen, denkt ik dat de overheid gedwongen actie zal ondernemen.”

“Onze uitdaging is om alle betrokken partijen mee te krijgen”

- Erik de Bokx, Ahrma

Alle schakels in het spel

De Bokx: “Onze pallets bieden volledige traceerbaarheid. De grootste uitdaging is echter om álle partijen die betrokken zijn bij de voedselketen mee te laten werken. En dat is complexe materie: je moet winkeliers, consumptiegoederenproducenten, leveranciers en logistiekbedrijven bijeenbrengen.” De start-up concentreert zich momenteel op kleinere delen van de voedselketen, maar hoopt dat uiteindelijk alle partijen, van boerderij tot supermarkt, traceerbaar zullen zijn.

Westbroek ziet een mogelijke rol voor de bank in het verenigen van deze partijen: “We investeren niet alleen in nieuwe technologie, we willen ook alle betrokken partijen bijeenbrengen. Met onze expertise over voedsel en landbouw hopen we een rol te spelen in de dialoog over de implementatie van slimme logistiek.”

“Ons systeem kan een chocoladereep binnen twee minuten vinden”

- Erik de Bokx, Ahrma

Voedselveiligheidsimpuls: terugvinden is in twee minuten gepiept

“Voedselveiligheid is erg belangrijk voor ons”, vertelt De Bokx. “Als er een product zoals een chocoladereep wordt teruggeroepen binnen het huidige systeem, dan duurt het minstens twee weken voor die reep traceerbaar is in de supermarkt. Met ons systeem kun je hetzelfde product binnen twee minuten vinden.” Ahrma is momenteel in gesprek met een snoepfabrikant die de hele keten via Ahrma’s systeem zou willen monitoren.

De Bokx: “We kunnen de cacao in Afrika volgen, weten wanneer het op de boot geladen wordt, wanneer het de haven bereikt, in welke container het zich bevindt, op welke truck de container staat en wanneer die truck in de fabriek arriveert. In een ideale wereld zouden we ook nog weten wanneer de cacao in de reep verwerkt wordt, naar welke supermarktketen het gaat, en in welke winkelvestiging het ligt. Maar zóver zijn we nog niet.” .

De cacao kan minutieus gevolgd worden: in Afrika, op de boot, in de container op een specifieke truck, en in de fabriek.

Chemische reactie

Ahrma’s pallets zijn niet enkel ontworpen voor de voedingsmiddelenindustrie. Ze bieden ook een transportmogelijkheid aan chemische, farmaceutische en andere sectoren die kwetsbare grondstoffen vervoeren. Voor hen is garantie van de productveiligheid even belangrijk als accurate tijdstippen van bezorging. In december 2017 investeerde het Duitse chemieconcern BASF vijf miljoen in aandelen van Ahrma. “Er is veel interesse in het intelligent gebruik van logistieke data. Binnen alle sectoren zijn bedrijven op zoek naar transparante, betrouwbare informatie om hun toeleveringsketen te optimaliseren”, aldus Raimar Jahn, directeur van BASF Performance Materials, ten tijde van de deal.

“We geloven heilig dat het digitaal volgen en traceren van producten de industrie de mogelijkheid geeft om producten en verpakkingen te verbeteren”, vertelt De Bokx. “Dit gaat verder dan simpelweg een transponder op een pakket plakken, het integreert transpondertechnologie in het pakket, zoals een pallet. Je kan ze besturen zoals een luchtvaartmaatschappij zijn vliegtuigen bestuurt: ze moeten altijd in beweging zijn.”

“We besturen onze pallets zoals de luchtvaart zijn vliegtuigen”

- Erik de Bokx, Ahrma

Niet alleen voor de ‘big guys’

Ook boeren kunnen profiteren van het track-and-tracesysteem. Niet alleen om hun eigen producten te volgen, maar ook om te zien waar de producten die ze in het land steken vandaan komen. De Bokx: “Wij kunnen boeren informatie geven over de oorsprong van de producten die ze gebruiken. Kunstmest en pesticiden zijn immers ook onderdeel van de voedselketen. Boeren willen weten dat ze producten gebruiken met een integere herkomst.”

De intelligente pallet is natuurlijk niet dé oplossing voor de wereldwijde voedselveiligheidsproblematiek en -verspilling. In de hele industrie zijn maatregelen nodig om de traceerbaarheid en veiligheid van ons voedsel te waarborgen. Maar nu het jaar 2050 steeds dichterbij komt, het jaar waarop er wereldwijd 9 miljard monden te voeden zijn, is dit slimme vrachtvoorwerp een lichtpuntje in donkere tijden.