De digitale transformatie van een nieuwsbedrijf

De Persgroep is actief in een wereld die continu op zijn kop staat door online disruptie. Met de overname van vergelijkingssite Independer versnelt het nieuwsbedrijf zijn digitale transformatie.

CEO van De Persgroep Nederland Erik Roddenhof: “Nieuws en services vormen een perfect ecosysteem voor de toekomst.”

Afgelopen oktober kocht De Persgroep Independer, de leidende vergelijkingssite voor verzekeringen en andere financiële producten, van diens eigenaar Achmea. Met die overname haalde Erik Roddenhof goed renderende nieuwe online omzet binnen. Het mediabedrijf werd bijgestaan door de M&A-adviseurs van de Rabobank, die al vroeg geloofden dat deze overname voor de online activiteiten van De Persgroep een game-changer zou zijn.

Maar hoe past een vergelijker van verzekeringen en andere financiële producten bij het nieuwsbedrijf dat De Persgroep van huis uit is? “We maken de consument sterker”, verklaart Roddenhof. “Met nieuwsmedia helpen we hem of haar al sinds jaar en dag zijn opinie te bepalen, met de nieuwe online services als Independer geven we ook informatie en advies die helpen bij het kiezen.“

Digitale disruptie

De Persgroep bouwt met de overname van Independer aan een nieuwe pijler onder het concern, die een antwoord vormt op digitale disruptie, het fenomeen waaraan geen bedrijfstak ontkomt. Technologie als internet en smartphones maakt nieuwe diensten mogelijk, en nieuwe businessmodellen die vaak worden ingezet door nieuwkomers om de gevestigde orde te verslaan. Voor mediabedrijven als De Persgroep is dat fenomeen niets nieuws: de digitale transformatie zette daar al in met de opkomst van internet.

De uitgever van dagbladen als de Volkskrant, Trouw en het Algemeen Dagblad, een groot aantal regionale titels en ook radiozender Qmusic investeert daarom al langer in digitale innovatie, zowel door organische groei als door overnames, zoals die van websites Tweakers en Autotrack. De eigen titels kregen online tegenhangers, later kwamen daar tablet- en smartphone-edities bij, maar het Belgisch-Nederlandse mediabedrijf blijft innoveren rond zijn missie: het brengen van betrouwbare informatie. “De disruptie komt bij ons in de eerste plaats van binnenuit: we investeren ons gek en de meest vernieuwende nieuwsproducten ontwikkelen we zelf, om ook digitaal relevant te blijven”, zegt Roddenhof.

”De disruptie komt bij ons in de eerste plaats van binnenuit”

- Erik Roddenhof, De Persgroep

Benzine om te investeren

Maar hij maakt er geen geheim van dat nieuwsmedia voortdurend onder druk staan, ook al groeit de bereidheid van lezers om daarvoor ook in digitale vorm te betalen. “Adverteerders en consumenten zijn zich anders gaan gedragen. We hebben met overnames zoals die van de Wegenerkranten en daarvoor PCM een groot, gezond bedrijf gebouwd. In onze markt geldt: size matters. En die hebben we, met vorig jaar een omzet van bijna 1,6 miljard euro. Dat levert de financiële ruimte, benzine noemen we dat, om vervolgens te investeren om onze bestaande media als bijvoorbeeld Het Parool en Qmusic opnieuw uit te vinden. Maar als derde component in onze strategie zetten we een nieuwe business neer die ons meer slagkracht geeft in het digitale ecosysteem. En daarvoor hebben we ingezet op online services: we helpen consumenten om moeilijke keuzes simpel te maken en vraag en aanbod samen te brengen. Dat deden we al voor mobiele telefoons met Tweakers, voor auto’s met Autotrack, voor banen met onder meer de Nationale Vacaturebank en nu dus ook voor verzekeringen.”

Onafhankelijkheid

De informatie die Independer biedt, sluit naadloos aan op de nieuwsgaring van andere Persgroepmedia, stelt Roddenhof. “De informatie op een site als Independer bevindt zich bovendien in het verlengde van het nieuws. Als iets wijzigt in de zorgverzekeringen, wordt dat in de regel eerst in de krant gesignaleerd, die uitlegt wat de gevolgen zijn.”

Zo vormen de nieuwsmedia vaak het begin van een customer journey die met een transactie op een vergelijkingssite eindigt. De nieuwsmedia en online services versterken elkaar en kunnen samen die journey veel makkelijker maken. Dat die op hun beurt leven van de vergoedingen die verzekeraars of webshops bieden voor het aanleveren van klanten, doet niets af aan hun onafhankelijkheid. “Toen we eenmaal in gesprek waren met Independer, hamerden ze daar continu op: we willen wel onafhankelijk blijven. Voor ons klonk dat bijna hilarisch. In onze nieuwsbusiness spreekt dat zo vanzelf dat we het daar intern niet eens over hebben.”

”Adverteerders en consumenten zijn zich anders gaan gedragen”

- Erik Roddenhof, De Persgroep

Voor de muziek uit

Wat Roddenhof heeft betaald voor Independer, dat in 2017 10,7 miljoen euro winst boekte op een omzet van 56,3 miljoen euro, wil hij niet kwijt. Achmea meldde een boekwinst van 150 miljoen euro. “We hebben Achmea weten te verleiden om in gesprek te gaan voordat er een officieel verkooptraject was gestart”, zegt Robert-Jan Vijverberg van de Rabobank M&A, die de overname begeleidde. Michel Cijsouw, net als Robert-Jan vanuit de Rabobank M&A betrokken bij de deal: “We gingen als het ware voor de muziek uit en hebben in de zomermaanden met een team van De Persgroep hard doorgewerkt om een eventuele veiling voor te zijn.”

Dat De Persgroep zijn pijlen richtte op Independer was een gevolg van een uitgebreide marktanalyse die samen met de Rabobank werd verricht. Roddenhof: “Eigenlijk kwamen we met Robert-Jan in contact doordat hij zich heel slim in mijn agenda wist te wurmen. Hij hield vervolgens een vlammend betoog over wat op basis van zijn kennis en ervaring in de media voor ons de beste strategie zou zijn.” En dat klikte, zeggen beiden. Vijverberg: “Online disruptie is voor iedereen een uitdaging. Spelers als Independer profiteren van twee megatrends: consumenten zoeken en kiezen steeds meer diensten en producten online. Daarnaast switchen ze veel vaker dan vroeger: je kabelbedrijf, je energieleverancier, je verzekering: als overstappen makkelijker wordt, ga je vaker vergelijken. De sites die zich daarop richten, opereren in een winner takes all-markt. Als de kans zich voordoet om die in te lijven, moet je je daar dus samen sterk voor maken. Mits dat voor de juiste prijs lukt. Wij zijn geen adviseur die koste wat kost een deal wil doen als dat niet in het belang is van de klant. Soms moet je dan zelfs iets laten lopen, want wat ons betreft staat de langetermijnrelatie met onze klant voorop. Dan doen we de volgende deal wel samen.”

Partnership

Vanaf die eerste bijeenkomst tot en met de closing van de deal is het echt een partnership geweest, zegt Vijverberg. “Het helpt dat Robert-Jan en Michel prettige persoonlijkheden zijn met wie je makkelijk belt”, zegt Roddenhof. “Maar wat mij opviel was hun kennis en kunde van de mediawereld en de manier waarop ze met ons meedachten, verder gingen dan het standaardadvies. Ze zorgden tijdens het proces ook dat we de ogen op de bal hielden, ze hielden in de gaten wat zinnig was en wat niet.“

Dit jaar komt de omzet uit online services mede dankzij Independer uit boven de 170 miljoen euro. Maar het ligt niet voor de hand dat dit de laatste overname van De Persgroep op online gebied. “We kijken altijd verder. En daar stopt de zin”, lacht Roddenhof. “Maar serieus: dit is een hele grote acquisitie en mijn aandeelhouder zegt: verdien die eerst maar eens terug. Maar we zijn nog lang niet klaar. Wat ons betreft vormen media en services een perfect ecosysteem voor de digitale toekomst, waarin print uiteindelijk langzaam zal wegzakken.”