Church Brothers: 'Innovatie is zien wat nodig is'

Gewassen, gesneden sla in een zakje is een voorbeeld van baanbrekende innovatie. Voordat een van de Church-broers uit Californië dit bedacht, kochten mensen altijd slakroppen met het zand nog tussen de bladeren. Dingen anders doen, ofwel innoveren, zit in het DNA van het familiebedrijf Church Brothers.

Innovatie van veld tot vork

De Church Brothers hebben een groot aandeel gehad in ingrijpende veranderingen in de manier waarop bladgroenten in de winkel belanden. Zij stonden bijvoorbeeld begin jaren tachtig aan de wieg van de form, fill & seal machine, die het voortaan mogelijk maakte om gewassen, kant-en-klare salade te verkopen.

De Church Brothers transformeerden daarnaast hun bedrijf in een verticaal geïntegreerde organisatie: van boer tot transporteur. 'Om aan de wensen van onze klanten te kunnen voldoen, moeten we op grote schaal werken,' zegt Brian Church, Vice President Agriculture Operations. 'Onze klanten willen consumenten zeven dagen per week, twaalf maanden per jaar een breed assortiment aan groenten kunnen bieden. Als klein boertje kun je niet zeggen: 'Ik ben bang dat we de komende weken niet kunnen leveren, want we hadden last van het weer.' De grote retailers en distributeurs willen de garantie dat zij altijd op onze producten kunnen rekenen. Om de controle te behouden over alles wat er met onze groente gebeurt voordat het bij onze klant belandt, willen we invloed hebben op elke schakel van de waardeketen.'  

‘We willen invloed hebben op elke schakel van de waardeketen.'

Regie over de waardeketen

De grote Amerikaanse supermarkten verwachten het hele jaar door verse producten van constante kwaliteit tegen dezelfde prijzen. 'Seizoensgebondenheid is aan het verdwijnen,' meent Church. 'Aardbeien zijn bijvoorbeeld het hele jaar door verkrijgbaar. We moeten in staat zijn om de juiste kwaliteit, tijdige levering en de juiste prijzen te garanderen. Innovatie draait niet altijd om grootse technologische veranderingen. Het gaat erom dat je ziet wat nodig is en dat je daarop inspeelt. Je moet nieuwe dingen uitproberen om je te onderscheiden en om te overleven.'

Onder de paraplu van Church Brothers zijn uiteenlopende bedrijven verticaal geïntegreerd. Zo zijn er onderdelen die zich bezighouden met de teelt, oogst, verwerking, koeling, verkoop, marketing en logistiek. 'Onze inzichten in informatie- en gegevensverzameling van genetica tot landbouw en van transport van grondstoffen tot verwerking en retail- en foodservices zijn door de moderne technologie compleet veranderd,' zegt Church. 'Er zijn steeds meer gegevens beschikbaar en hier maken wij dan ook gebruik van.'

De toekomstige vraag voorspellen

'We krijgen meer en betere inzichten in het voorspellingsproces naar de vraag en flexibele productiemethoden,' aldus Church. 'Het feit dat vraag en aanbod via rekenmodellen aan elkaar gekoppeld zijn, heeft geleid tot minder afval. En afval is duur. Wanneer er bijvoorbeeld een storm op komst is aan de oostkust, weten we dat de vraag zal kelderen. Tijdens de laatste grote storm in New York gingen mensen de deur niet uit. Daar kunnen we van tevoren op inspelen door onze oogstplannen hierop af te stemmen. De toekomstige vraag voorspellen en deze koppelen aan de productie helpt ons de kosten verder te drukken.'

Een helder beeld krijgen

De Rabobank wil de integratie van activiteiten in de gehele food- en agrisector stimuleren. De bank was daarom al vroeg betrokken bij de aanpak die de familie Church voorstond. Hakan Erdinc, regiomanager van Rabobank Californië, zegt: 'We hadden geen volledig beeld van de toeleveringsketen. Wanneer je slechts één bedrijf in de toeleveringsketen als klant hebt, is het moeilijk te zeggen of het een winstgevende business is. Er spelen simpelweg te veel factoren mee waar je je niet van bewust bent of die je niet kunt zien. De bank heeft dan een onduidelijk beeld.'

De Rabobank ging daarom in 2012 aan tafel met een aantal bedrijven waaronder Church Brothers LLC., CV Harvesting en First Street Cooling. 'We wilden de gehele toeleveringsketen begrijpen,' zegt Erdinc. 'Om een duidelijk beeld te scheppen van waar de waardefactoren zich bevinden en wie wat krijgt, was het belangrijk dat zij ons de samenhang lieten zien. We zijn nu een paar jaar verder, en we financieren niet slechts een schakel maar de hele toeleveringsketen. We begrijpen de bedrijfsvoering van alle spelers nu veel beter.'

Productaanbod

Church Brothers biedt een verscheidenheid van producten aan, variërend van versverpakte groenten en bladgroente tot verwerkte, kant-en-klare salademixen zoals lentegroenten, boerenkool, ijsbergsla, romaine en rucola. Ook heeft het landbouwbedrijf eigen handelsproducten ontwikkeld, zoals rode spinazie en wasabi-rucola. Om hun klanten het hele jaar door te kunnen bevoorraden, verbouwt Church Brothers jaarlijks zijn producten op 12.141 tot 14.164 hectare landbouwgrond in de Californische regio's Salinas Valley, Huron, Oxnard en Imperial Valley, en op velden in Yuma, Arizona en Centraal-Mexico.

Download: